Del éxito de «Smile» a la leyenda de «Queen»

Smile
Smile. Roger Taylor, Brian May y Tim Staffell.

De cómo un trío exitoso llamado «Smile» pasó a llamarse «Queen» y conquistó el mundo.

José Juan Tobal.- Un muchacho llamado Brian May (del que tal vez hayáis oído hablar) había vuelto a sus estudios tras un intento frustrado de convertirse en músico (su verdadera pasión). Su grupo 1984, a pesar de tener cierto renombre, realizó durante un par de años varios conciertos e incluso grabó alguna que otra maqueta, se había separado.

Curiosamente, los dos últimos conciertos de la banda habían sido bastante importantes. Uno de ellos, fue en un concurso llamado ‘Batalla de las bandas’ en las que resultaron ganadores, y con ello se llevaron su primer ‘review’ en la revista Melody Maker. Tras ello, fueron invitados a participar en un show de caridad llamado ‘Christmas On Earth’, en el que tocaron con bandas de la talla de ‘Jimi Hendrix’, ‘Pink Floyd’ o ‘T.Rex’. Casi nada.

Brian May cuenta que tuvo oportunidad en ese show de cruzarse en los camerinos con Jimi Hendrix, el cual le preguntó: ‘Oye tío, ¿Cómo se va al escenario?’.

Sin embargo, imaginamos que por la presión de su padre para que siguiera con sus estudios de astrofísica, Brian perdió interés a principios de 1968 con el grupo, y decidió abandonarlo. El grupo siguió ocho meses con un tal Tim Staffell a la guitarra, hasta que el propio Tim abandonó al ver que sin Brian aquello no funcionaba.

A los pocos meses, ese mismo Tim Staffell se cruzó con Brian en la facultad donde le propuso la idea de hacer un nuevo grupo. Tim le ofreció la oportunidad esta vez componer su material en vez de ser una banda de covers, tal cual era 1984. A Brian pareció interesarle, y al tener ya guitarra, bajo (el propio Tim tocaba el bajo), y los dos ser capaces de cantar, solo necesitaban un batería.

1984
1984. Tim Staffell a la izquierda y Brian May a la derecha.

Brian colocó en un tablón de anuncios de la universidad un cartel que especificaba que necesitaban un “batería a lo John Bonham y Mitch Mitchell”.

Un muchacho que venía desde Truro, llamado Roger Taylor, y que había estado ya en un grupo llamado ‘The Reaction’, iba buscando una banda. Un colega suyo, llamado Les Brown vio el anuncio en el tablón y se lo mandó a Roger. Roger se interesó y respondió al anuncio.

Brian entonces le mandó una carta muy detallada con lo que iban buscando. Brian se sorprendió con la respuesta del muchacho que aseguraba poder ser tan bueno como John y Mitch. Tim y Brian viajaron a Shepherd’s Bush para hacerle una audición a ese tal Roger Taylor, el cual tenía su batería aún en Truro, por lo que apareció con dos bongos.

Aun así, Brian y Tim quedaron lo suficientemente impresionados como para contratarlo sin dudarlo. Aquí existe la anécdota de que un día Brian vio a Roger girar el tambor y darle toques, que Brian veía sin sentido. Roger se enfadó y le dijo que estaba afinando la batería, algo que él no había visto nunca antes.

El grupo se llamó Smile, y durante un año y medio tocaron en diversos lugares, sobretodo en su casa por excelencia, el Imperial College, donde todos sus amigos siempre estaban allí para apoyarles.

Smile
Smile. Roger Taylor, Brian May y Tim Staffell.

Durante su corta vida, Smile llegó a tener a dos músicos adicionales, uno de ellos, llamado Mike Grose, el cual lo conoceréis porque fue uno de los primeros bajistas que tuvo Queen. Tan solo tocó en dos fechas con la banda, en abril de 1970. El otro un muchacho llamado Chris Smith, el cual tocaba los teclados y que durante un tiempo formó parte del grupo hasta que lo despidieron porque Tim y Brian veían que no era necesario tener un teclista.

Smile tocaba su música original, basada en un sonido progresivo mezclado con rock y pop. Rápidamente el grupo se hizo bastante popular entre el círculo de universidades donde solían tocar. Su relación con el Imperial College fue evidente, ya que Brian estaba allí matriculado. Le dejaban los salones para ensayar sin ningún tipo de problema.

Hay algunos conciertos memorables dentro de los que sabemos que tocó Smile en esa etapa. Uno de ellos en el propio Imperial College donde fueron la banda soporte de Pink Floyd, y al parecer su sonido caló bastante en el público de Pink Floyd en la era de Syd Barrett. Uno de los conciertos en el Imperial College fue rodado en vídeo (al menos unos segmentos) y por lo que tenemos entendido aún los tiene Queen Productions en sus archivos, aunque algún trocito pudimos verlo en el documental de Champions Of The World de 1995.

Tras un concierto en abril de 1969 en el club Revolution, un tal Lou Reizner se sorprendió lo suficiente como para ofrecerles un contrato de grabación con la compañía Mercury Records.

La banda, al no tener experiencia ni nadie que les representara para poder pensarse mejor el contrato, aceptaron. Grabaron el single ‘Earth’, tema escrito por Tim Staffell, y como cara B salió el tema ‘Step On Me’ compuesta al alimón por Staffell y Brian.

Éste último tema, pertenecía a la etapa de 1984, donde han sobrevivido un par de maquetas las cuales fueron realizadas en el propio domicilio de los padres de Brian. La versión de Smile es algo más pesada que la de 1984, que era mucho más acústica.

En ‘Step On Me’ Brian toca los teclados. Adicionalmente a estos dos temas, el grupo grabó un tercer tema llamado ‘Doin’ Alright’ compuesto de nuevo por Brian y Tim, y que todos conoceréis al formar parte del primer LP de Queen.

Queen, 1973.
Queen, 1973.

Tim regrabó también el tema en 2001 junto a Brian en su disco en solitario ‘Amigo’ (compra aquí la canción). En la versión original de Smile escuchamos a Roger como vocalista de la segunda estrofa, algo que repitió en las sesiones de la BBC, como Queen, en 1973, cuando regrabaron el tema para la radio inglesa.

El single salió sin apenas promoción y además tan solo en América, donde Smile no había tocado nunca. Por lo que no es de sorprender que el single no vendiese nada, haciendo que Mercury Records se plantease su contrato con ellos.

Igualmente, pensaron que tal vez Smile estaba hecho para discos largos en vez de singles, por lo que en septiembre de 1969 volvieron al estudio a grabar más temas para el lanzamiento de un primer disco de Smile que nunca llegaría.

En estas sesiones, se grabaron otros tres temas. El primero de ellos, ‘April Lady’ es el único de todos los temas que no son composiciones originales de los miembros de Smile, lo compuso Stanley Lucas, y fue ofrecido por la compañía para que lo grabaran. En esta grabación tenemos a Brian May como vocalista, y a Roger podemos escucharlo en los coros.

El siguiente tema, titulado ‘Blag’, es sin duda el tema que mejor representa el sonido Queen de los primeros años. Un tema que se acredita a Roger Taylor, en el CD de Ghost Of A Smile, pero que seguro tuvo influencia de Brian, pues en el mismo escuchamos un solo de guitarra muy similar a lo que años más tarde escucharíamos en Brighton Rock.

El último tema grabado por el trío sería ‘Polar Bear’, una balada escrita por Brian May y que el propio Brian y Tim comparten en los vocales. Más adelante, Queen regrabó este tema, pero al final no fue lanzado en su primer disco, aunque por ahí está la demo que realizaron filtrada en internet.

Mercury Records escuchó los nuevos temas y no quedó nada impresionado. Por lo que decidieron cortar su relación laboral con el grupo. El grupo quedó algo devastado, por lo que a principios de 1970, Brian se fue a Tenerife a seguir sus estudios intentando aclararse las ideas.

Tim vio eso con malos ojos, y pensó que Brian no querría seguir con el grupo, por lo que a mitad de 1970, Tim anunció al grupo que lo dejaba, y que formaría otro grupo por su lado.

Brian y Roger se quedaron sin vocalista ni bajista, y pensaron volver a sus estudios. Pero, por aquel entonces, un muchacho llamado Freddie Bulsara, que era muy buen amigo de ellos, aprovechó la oportunidad para ofrecerles formar un grupo con el como cantante.

Freddie Mercury
Freddie Mercury.

Freddie llevaba tiempo estudiando en el Imperial College, y se había hecho muy amigo de Tim. Con el tiempo, Tim le presentó al resto del grupo y quedó muy impresionado con la forma de tocar de Brian y Roger.

Freddie aún así, tenía su grupo llamado Ibex, donde el mismo cantaba. Freddie era un gran fan de Smile y solía estar siempre merodeando en sus conciertos, en el backstage, donde incluso les ayudaba a montar el escenario, y de vez en cuando aprovechaba para hablar con Brian y Roger y aconsejarles de cómo tenían que hacer las cosas.

Brian y Roger estaban algo impresionados con esa actitud, por lo que cuando Freddie les propuso ser el cantante de su nuevo grupo no estuvieron del todo seguros, de hecho, el propio Brian se preguntó si realmente podía cantar.

Pero el entusiasmo de Freddie era tan grande que pronto decidieron arriesgarse, tomando así la mejor decisión que han tomado en su vida. El resto, amigos, es historia…

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